Vem do grego, o termo vem do nome de um personagem da mitologia grega. Era o nome de um titã que, castigado pelos deuses, devia suportar o mundo, carregando-o nos ombros. Passou depois a designar a coleção de mapas que registram a geografia do planeta.

Como punição por brigar contra os deuses, Atlas foi forçado a carregar o globo terrestre em seus ombros. Essa cena passou a ilustrar vários livros de mapas da antiguidade. Com o tempo, esses livros ficaram popularmente conhecidos como atlas.